勝戦への疾走 Story

 
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勝戦への疾走


 若き将校は、今、黒鉄の中にいた。
 それは空を飛ぶ棺と呼ばれていた。
 血と硝煙の、不愉快な匂いが漂う棺であった。



「棺桶だ、と嘲り笑う者がいるようです。いずれ沈む棺のようだ、と。」

“ドルキマスの造船技術を侮る軍もいるのだな”

「ふふ、我らを恐れてのことかもしれません。ならば少将閣下。
開戦の狼煙は、派手に上げるべきでしょう。」

 ディートリヒが涼しげに口元を笑み歪めて、少将――自身の上官に答えた。
 そして小さく息を吐いた後で、戦艦の進む先を見据える。

「少将閣下。霧が晴れれば、敵国が見えてくるでしょう。
彼の国は正面から迎え撃つつもりのようです。思考の欠落した貴族らしい、愚策とも言える。」

“であれば、どうする?”
少将は配下の智将に問う。

「2隻背後に回しましょう。3隻は地上に降り立たせ、潜伏させるのがよい。」

“それをどうするのだ?正面と背後から挟み撃ちなどと、よもやそんな馬鹿な話はないだろう?”

「無論、敵国も背後に気を配らぬほど愚かではないでしょう。
せいぜい背後の警戒を強めるのが関の山。しかし、3隻の戦艦は地上へ降り立たせられる。

彼らは貴族だ。礼に始まり礼に終わるべきと考えている。戦争とは、そうあるべきと考えている。
何も特別なことをする必要はないのです、閣下。我々は、ただ敵軍の警戒する空を抜けるだけ。それだけでよいのです。」

“……まさか貴官は正面に待ち構える敵とは相対せず、地上に乗り込み制圧しようと考えているのか?
敵国の、民や街に手をかけるというのか?”

「背後から撃つことも、地上を焼き払うことも、そこに大きな差はありません。」

“しかし……しかし、我々は軍人だ。
正面に待つ敵を避けることも、無駄に被害を拡大させることも許されないのだ”

「少将閣下。軍とは、国に勝利をもたらすための装置に過ぎません。
我々に必要なのは、礼儀作法ではなく、勝つための策であり、思考することをやめた敵を討つ覚悟なのです。

礼に始まり礼に終わる戦など、行儀の良い国同士でやらせておけばよい。
そんな強者が勝つための言い分を、我々が受け入れる必要はありません。
全て焼き尽くし、土地をさらう。地上から攻め入ることも、ひとつの策です。」

「閣下。ご決断を。」
“……う、うむ”


ディートリヒが志願兵としてドルキマス国に現れたのは、およそ3年ほど前のことだった。

彼はどこか、特別な雰囲気を漂わせていた。
聡明であり、大胆な策を打ち、何より配下の兵に慕われる青年であった。


「少将閣下には我が軍を鼓舞していただくだけでよいのです。
何しろここにいるのは閣下の薫陶を受け、戦場に立ちたいと考えた者ばかりですから。」

“なに、貴官のおかげだ貴官がいなければ、この軍は早々に撤退していただろう”

「では参りましょう、閣下。我らドルキマスの勝利のために。」


 ***


地上はもはや街、あるいは国としての見る影もなく、残骸と成り果てていた。

敵の戦艦を狙うわけでなければ、そう難しい作戦ではなかった。
どれだけ被害を受けようと、地上を破壊してしまえばよかったからだ。

「この街を落とすのに、我々はどれはどの被害を受けた?」
「さあ、わかりませんな。」

ディートリヒの部下であるブルーノは、悪びれる様子もなくそう言った。

「ふん。よく撤退せず持ち堪えたものだ。閣下は、この被害について何か仰っていたか?」
「いえ、特には。少将殿は、どうにも戦争に疎いようです。」
「言葉が過ぎるぞ、ブルーノ。」

ブルーノ・シャルルリエは、ディートリヒの部下であった。
叩き上げの軍人で、知性はそこそこだが、生き残ること、相手を打ち倒すことにおいてよく力を発揮した。

「少将閣下には、まだ少し健在でいてもらわねば。
努々忘れるな。我らの敵はまだ生きていることを。」
「無論です、ベルク大尉。」
「本来なら敵の援軍が来る前に、掃討してしまいたかったところだが。」
「面目次第もない。」

入隊当初、過去の経歴を持たないティードリヒを訝る者はとてつもなく多かった。
小国とはいえ、軍には歴史があり、歪んだ衿持を持つ者が多かったからだ。

「ブルーノ、貴様はよくやったよ。
まさかこの戦力で戦い抜くとは、私も驚いているんだ。」
「冗談はよしてください。」

青年将校の言葉を、ブルーノは小さくかぶりを振って否定した。
冗談といえばそうなのだろう。

これだけの打撃を受けでよくやっだなどと、本来ならば吐いてはいけない言葉である。
しかし……。

「いや、貴様はよくやっている。敵の援軍が来ることが最もよいのだ、ブルーノ。」
「……どういう意味ですか?大尉。」
「なに、開戦は派手にやるべきだ、という話だ。」
「…………。」

ブルーノは気づかない。
静かに……そして冷たく燃えるその瞳に。

「増援が来たようだな、ブルーノ。」

ほんの一時の沈黙を置いて、ディートリヒは口を開いた。

「そのようですな。戻りましょう、大尉。」
「……ああ。」


敵国が抱える領地を奪ったとはいえ、ドルキマス国の被害は修愉たるものであった。

数百にのぼる兵を失った。
よもやこれほどの打撃を受けるとは、おそらく少将は思いもよらなかったであろう。
戦争の意味と、そして勝つための犠牲を、彼は考えていなかったのだ。

“…………”

もはや言葉を紡ぐことさえ、彼にはできなかった。
援軍による集中砲火を浴び、撤退の命令を出すための兵を失い、沈みゆく船に乗ったまま、愕然と外を眺めている。

何故、これほどの援軍が来たのか?
何故、地上を砲火した後で撤退しなかったのか?
何故、ディートリヒ・ベルクは、これに気づかなかったのか?

“……本当に彼は気づいていなかったのか?”

敵がたった数隻であるとは考え難い。であるならば、どうして……
あの男は敵の援軍があることを、告げなかったのだ?

“棺桶だ、と嘲り笑う者がいるようです”
“いずれ沈む棺のようだ、と”

少将は、ふとそんな言葉を思い出した。
彼は疑念を抱く。

“あの男は、意図的に敵の増援があることを伏せていたのか
私が愚かであることを利用し、嘲り笑いながら見ていたのか”

もはや前方も後方も取り囲まれ、逃げ出すことなど出来そうにない。
その中で少将は、いくつかの疑問、そして答えを導き出した。

今更になってあの男が今、この場にいない理由。
そしてあの男が仕組んだであろう策に……少将自身が利用されたことを知った。

“開戦の狼煙は派手なほうがよいなどと……
私をその狼煙にしようというのか、ディートリヒ・ベルグ”


砲撃を浴びて、揺らぐ戦艦。
幾人もの兵がこの棺の中で、ただ無情にも防れる死を待っていた。

“街を攻めるなどと、体のいい理由を作り上げ、奴は私をここで葬る予定だったということか”
私が死ねば、更に深く攻めこむ理由を得られる。
そして自らが逃げるための囮として、私を利用したのか、ディートリヒ・ベルグ”

あの男にとって必要だったのは、少将の死と退くための時間だ。
ここで勝とうなどと、思っていなかったのだろう。

“この程度のことに気づけないとは、しょせんは私も貴族のひとりに過ぎなかったということか”

そうして燃え上がる戦艦の中、
身動きをとることが出来なかった男は、そこで静かに息を引き取った。


 ***


「しかし困りましたな。少将殿がいないと軍が……。」
「報告は私が行う。なに案ずるな。貴様はこれまでどおり尽力してくれればよい。」

地上に降り立ったディートリヒ以下、数名は沈みゆく戦艦を見上げていた。

「少将閣下。あなたは無能であったが、それゆえ利用するに足る将でありましたな。
愚策に気づくことなく、自らの船と共に敗れて、さぞやお喜びのことでしょう。」

その呟きは、ブルーノには届かない。

ドルキマス国を、そして国王を討つという意志が、
全てを犠牲にしても構わないという黒い信念が、
ディートリヒ・ベルクを掻き立てる。

そのために必要なものを利用し、不必要なものを切り捨てる覚悟は、既に出来ている。

少将が消えた。
軍はほんの一時、混乱に陥るだろう。
それすらも利用する。

その覚悟が……。

「まだ足りない。この程度では、復讐には至れない。」
心に熱を帯びたディートリヒは、小さく言葉を漏らした。

やがて心が擦り切れ、死を望むそのときまで、
ディートリヒは決して立ち止まることはできない。


『勝戦への疾走』


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